Детская энциклопедия
Том 1. Земля. Том 4. Растения и животные. Том 7. Человек. Том 10. Зарубежные страны.
Том 2. Мир небесных тел. Числа и фигуры. Том 5. Техника и производство. Том 8. Из истории человеческого общества. Том 11. Язык. Художественная литература.
Том 3. Вещество и энергия. Том 6. Сельское хозяйство. Том 9. Наша советская Родина. Том 12. Искусство.

в природе встречается часто, К ним относится и радиоактивный распад, Через время, равное периоду полураспада, начальное количество радиоактивного вещества уменьшается вдвое. И в два раза меньшим становится суммарное значение энергии распада.

Оказалось, что через каждые 55 дней Сверх­новые звезды делаются вдвое менее яркими, Такое убывание светимости Сверхновой на­вело ученых на смелую мысль, А что если выде­ление энергии после взрыва Сверхновой объяс­нить радиоактивным распадом какого-нибудь изотопа с периодом полураспада в 55 дней? Из тысячи известных радиоактивных изотопов оказались подходящими только два: бериллий-7 и стронций-89. Они распадаются напо­ловину как раз за 55 дней. Но та энергия, кото­рая выделяется при их бета-распаде, так мала, что даже на краткий миг неспособна была бы обеспечить блеск Сверхновых, даже если допу­стить, что эти звезды почти целиком состоят из бериллия или стронция.

Новый претендент обнаружился среди эле­ментов, которые были синтезированы учеными, Это был трансурановый элемент калифорний с порядковым номером 98. Его изотоп калифор-ний-254 удалось приготовить в количестве всего около 30 миллиардных долей грамма. Но и этой пылинки оказалось достаточно, чтобы измерить период полураспада: он оказал­ся равным 55 дням.

И тогда появилась гипотеза: энергия само­произвольного деления калифорния-254 слу­жит источником светимости Сверхновой в тече­ние почти двух лет — до тех пор, пока весь калифорний не распадется.

Но как синтезируется сам калифорний? Ведь мы остановились на том, что механизм образования элементов отключился на висмуте. Перед взрывом Сверхновой все ядерные реакции в звезде идут особенно интенсивно. В том числе и взаимодействие с альфа-частицами уже знако­мого нам неона-21. За короткий промежуток

времени рождается громадное количество ней­тронов, Ядра успевают на этот раз поглотить нейтроны быстрее, чем произойдет их бета-рас­пад. Неустойчивость элементов тяжелее вис­мута уже не станет мешать синтезу. Цепь пре­вращений будет удлиняться и приведет к обра­зованию очень тяжелых элементов, среди них и калифорния.

Ученые произвели любопытный расчет. Ока­зывается, при каждом взрыве Сверхновой об­разуется поистине фантастическое количество этого самого калифорния-254. Если его выра­зить в тоннах, то мы получим число, равное единице с 23 нулями. Это в 20 раз больше веса нашей Земли.

Совсем недавно выяснилось, что период полу­распада калифорния-254 равен 60 дням. Смелая догадка оказалась под сомнением. Стало быть, нуж­на новая гипотеза.

... Гибнет Сверхновая — и на месте ее осле­пительной вспышки останется лишь малень­кая, тусклая звездочка. Она отличается не­обычайно высокой плотностью вещества. Эти «трупы» Сверхновых называют «белыми карли­ками». Что с ними происходит далее, пока неизвестно. А то громадное количество материи, которое выбрасывается при взрыве Сверхновой в пространство Вселенной, может сгущаться и образовывать новые звезды. Эти звезды начнут новую жизнь, и в них будет происхо­дить великий процесс синтеза элементов. Но, быть может, он пойдет иным путем, отличным от того, с которым мы познакомились.

Теория происхождения элементов еще очень далека от завершения. Многим поколениям ученых предстоит глубже и глубже позна­вать истину. Рождение, жизнь и смерть химиче­ских элементов — это гигантский единый про­цесс. И люди уловили эту закономерность при­роды пока только в самых общих чертах, как художник, который сделал на холсте первые мазки будущей картины: он знает, что будет писать, но еще не знает, как это будет выглядеть.

АТОМНЫЙ РЕАКТОР

Когда говорят об атомном реакторе, невольно представляешь себе огромное здание электростанции (рис. 1), тысячетонную бетонную защиту, сложнейшую автоматику и обязательно высоченную трубу для сбро­са слегка радиоактивных газов в атмосферу. Между

тем первые реакторы выглядели далеко не так мону­ментально. И в современных реакторах главное не тех­нические детали и не размеры.

Первоначально в английском языке атомный реак­тор назывался «pile», т. е. куча, штабель. Первые атом-

295