Детская энциклопедия
Том 1. Земля. Том 4. Растения и животные. Том 7. Человек. Том 10. Зарубежные страны.
Том 2. Мир небесных тел. Числа и фигуры. Том 5. Техника и производство. Том 8. Из истории человеческого общества. Том 11. Язык. Художественная литература.
Том 3. Вещество и энергия. Том 6. Сельское хозяйство. Том 9. Наша советская Родина. Том 12. Искусство.

когда исчезнут на Земле торий и уран. А про­изойдет это примерно через несколько десятков миллиардов лет.

Уран и торий мы называем элементами пер­вичными. Они — своеобразные «генераторы» вто­ричных радиоактивных элементов (протакти­ния, радия, технеция, прометия и др.).

Четвертое «древо» радиоактивных превра­щений — («4n+1»-семейство) — оказалось вымершим. Ученые искусственным путем при­готовили все изотопы, которые должны были входить в него. И у всех у них периоды полу­распада ничтожно малы. Так малы, что изотопы погибают, едва успев родиться.

ЧТО ТАКОЕ РАДИОАКТИВНОСТЬ?

Радиоактивность — самопроизвольный рас­пад атомов некоторых химических элементов, расположенных в конце таблицы Менделеева. Так отвечали ученые в начале XX столетия. Но их ответ рождал новый вопрос: а почему этот самопроизвольный распад происходит? Почему атомы у одних химических элементов устойчи­вы, а у других нет?

Одни исследователи полагали, что радиоактив­ный распад вызывается излучением, проникаю­щим на Землю из мирового пространства,— чем-то вроде открытых в то время космических лучей. Атомы тяжелых элементов обладают спо­собностью накапливать эту энергию. Они воз­буждаются, и возбуждение становится при­чиной их радиоактивного распада. Но эта гипо­теза не подтверждалась. Эксперименты убежда­ли, что никакие внешние условия не влияют на радиоактивный распад — не ускоряют и не за­медляют его.

В 1906 г. ученым удалось сделать сенса­ционное открытие. Элементы калий и руби­дий, расположенные очень далеко от «неустой­чивого» конца таблицы Менделеева, обнаружили слабую b-активность (рис. 6). Правда, периоды полураспада их радиоактивных изотопов рав­ны тысячам миллиардов лет. Но важен сам факт: «тяжесть» атомов, видимо, ни при чем и радио­активность не привилегия элементов, завер­шающих периодическую систему.

Тогда у ученых появилась догадка. Быть мо­жет, радиоактивность — это общее свойство всех атомов: все они в итоге обречены на взаим­ное превращение, на гибель. И только то, что большинство изотопов обладает огромными пе­риодами полураспада, не дает нам заметить их радиоактивность.

Эту гипотезу пока нельзя ни подтвердить, ни опровергнуть, но время работает на нее. Число природных радиоактивных изотопов тех элементов, для которых радиоактивность раньше трудно было и предположить, непрерыв­но растет.

Естественная радиоактивность теперь обна­ружена (или предполагается) у отдельных изото­пов 50 с лишним элементов, не относящихся к

радиоактивным семействам. Правда, все они отличаются огромной долговечностью.

Другие исследователи видели причину ра­диоактивности в неустойчивости самих атомов, в том, что Из-за каких-то загадочных причин, связанных со строением атомов, некоторые ато­мы оказываются неспособными к постоянному существованию. Словно что-то разрывает их изнутри. Такое объяснение ничем не могло помочь науке. Ведь ученые в то время толком не знали даже, как устроен атом. Атом считали положительно заряженной материальной сфе­рой, в которой инкрустированы точечные элек­троны. Суммарный отрицательный заряд элек­тронов нейтрализован положительным зарядом сферы. И это все, что было известно об атоме.

«Я ВИЖУ АТОМ!»

Тех, кто бывал в лаборатории Резерфорда, всегда поражала простота ее оборудования. Ни­каких сложных приборов! Иные аппараты каза­лись даже примитивными. Но с их помощью зна­менитый ученый и его сотрудники отвоевывали у природы больше тайн, чем иные институты, насыщенные сложной и дорогостоящей тех­никой.

279