Детская энциклопедия
Том 1. Земля. Том 4. Растения и животные. Том 7. Человек. Том 10. Зарубежные страны.
Том 2. Мир небесных тел. Числа и фигуры. Том 5. Техника и производство. Том 8. Из истории человеческого общества. Том 11. Язык. Художественная литература.
Том 3. Вещество и энергия. Том 6. Сельское хозяйство. Том 9. Наша советская Родина. Том 12. Искусство.

Рис. 5. Несколько примеров различной «долговечности» изотопов.

гадками. Ну, скажем, почему не удавалось обна­ружить в природе ни одного изотопа, который входил бы в «4n+1»-семейство? Куда делось это четвертое радиоактивное «древо»?

ЭЛЕМЕНТЫ ПЕРВИЧНЫЕ И ВТОРИЧНЫЕ

Давайте немного пофантазируем. Предста­вим себе нашу планету через... сто миллиардов лет. Конечно, никто не в силах предвидеть, что случится с Землей за этот громадный срок. Но допустим, что ничего из ряда вон выходящего не

случится. Можно в таком случае уверенно ска­зать, какой элемент из существующих в природе будет на Земле замыкать таблицу Менделеева?

Уран? Нет! Самым тяжелым элементом пери­одической системы окажется висмут с порядко­вым номером 83. А все радиоактивные эле­менты бесследно исчезнут, потому что у радио­активных элементов и всех их изотопов вполне определенная продолжительность жизни.

Чтобы охарактеризовать долговечность того или иного радиоактивного изотопа, ученые ввели понятие «период полураспада». Это то время, за которое распадается половина любого количе­ства радиоактивного изотопа. Величины пе­риодов полураспада могут быть самыми различными.

Известны изотопы, которые теряют поло­вину своих атомов за миллиардную долю се­кунды. Известно и потрясающее «долголетие», когда продолжительность жизни изотопа изме­ряется миллиардами миллиардов лет (рис. 5).

Сравнивая величины периодов полураспада у изотопов, входящих в радиоактивные семей­ства, можно сделать любопытное наблюдение: «отцы» семейств отличаются от своих «детей» поразительным долголетием. У тория-232 период полураспада равен 14 млрд. лет; у урана-238— примерно в три раза меньше. А уран-235 рас­падается значительно активнее — за 700 млн. лет он растрачивает половину своих атомов. По сравнению с этими громадными числами пе­риоды полураспада у других изотопов, входящих в семейства, очень малы: секунды, минуты, дни, годы, в лучшем случае — десятки тысяч лет. На­пример, самый долгоживущий изотоп радия распадается наполовину всего за 1620 лет.

Наша планета существует, как считают уче­ные, более 6 млрд. лет. Если бы все радиоактив­ные элементы: полоний, астат, радон, франций, радий, актиний, протактиний — все, кроме урана и тория, были бы, так сказать, предо­ставлены самим себе, у них не было бы никаких шансов уцелеть за этот громадный срок. И уче­ные терялись бы в догадках, куда девались семь элементов конца периодической системы. Время еще пощадило торий и уран, но и их количества заметно уменьшились с момента образования земного шара.

Если мы до сих пор находим в земных минера­лах короткоживущие радиоактивные элементы, значит, они непрерывно образуются вновь. И источником их оказываются «отцы» радиоактив­ных семейств — уран и торий. Погибая сами, их атомы дают жизнь атомам других радиоактив­ных элементов. И этот источник иссякнет лишь,

278